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EMISORES y DETECTORES
Los dispositivos utilizados como emisores y detectores de radiación luminosa en los
sistemas de comunicaciones ópticas son el láser de semiconductores (diodo láser) y el LED
(diodo electroluminiscente). Ningún otro tipo de fuente óptica puede modularse
directamente a las altas velocidades de transmisión requeridas, con tan baja excitación y tan
baja salida. En función del sistema, se escogerá entre uno u otro.
El láser ofrece mejor rendimiento para altas velocidades de transmisión y largos
alcances. Para anchos de banda menores y cortas distancias se suele escoger el LED, pues
tanto el circuito de ataque como el de control son más sencillos.
Los componentes utilizados para emitir luz en la ventana de los 850 nm. son galio (Ga),
aluminio (Al) y Arsénico (As), si se agrega indio (In) y fósforo (P) puede emitirse en las
ventanas de los 1300 y 1500 nm.
Emisores
LED
El proceso de generación de luz en un LED se basa en el efecto de electroluminiscencia:
recombinación de electrones y huecos en una unión PN, que provoca la emisión de fotones.
Los dispositivos semiconductores LED (ligh emitting diode) emiten radiación
electromagnética cuando circula una corriente eléctrica a través de ellos. A esta corriente se
le denomina corriente de polarización.
La potencia emitida en función de la corriente de polarización es una curva creciente
pero que tiende aun nivel máximo de emisión o nivel de saturación como se muestra en la
figura 21.
Figura 21.- Potencia emitida en función de la corriente de polarización.
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En el efecto electroluminiscente la longitud de onda de la luz emitida depende de la
diferencia de energía Eg entre los niveles energéticos de la banda de conducción y la banda
de valencia:
Longitud de onda = (h c)/Eg
donde h es la constante de Planck y c la velocidad de la luz.
Un LED no emite una longitud de onda única (luz coherente) sino que su emisión suele
ocupar un ancho de entre 30 y 50 nm. Como se muestra en la figura 22, a este conjunto de
longitudes de onda se le denomina espectro de emisión y corresponde a la curva que
representa la potencia de luz emitida en función de la longitud de onda.
Figura 22.- Espectro de emisión de un LED a 850 nm.
Los espectros de emisión de un LED tienen todos una forma parecida. Todos presentan
un máximo de emisión de luz a una frecuencia central y un descenso de la potencia emitida
para frecuencias alejadas de la central. Cuando se dice que un LED emite a 850 nm se está
haciendo referencia a la longitud de onda cuya potencia emitida es máxima. Por supuesto
este mismo LED también estará emitiendo a 820 o 880 nm, pero lo hará con una potencia
inferior.
El ancho de banda típico de un LED es de 200 MHz, con rendimientos de f 50 µW/mA.
Los LED presentan un espectro de emisión más ancho que el láser. ,
En un LED la luz se emite según los 3609 que corresponden a una radiación esférica,
pero en la práctica, esto queda limitado por la construcción metálica del diodo, la reflexión
en el material utilizado y la absorción en el metal semiconductor.
Diodo Láser
El proceso de generación de luz en un diodo láser es similar al del LED hasta que la
corriente de polarización alcanza un determinado nivel umbral. En este punto los fotones
generados en el proceso de recombinación estimulan la emisión de más fotones dentro de
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una cavidad óptica. Se consigue así, una elevada ganancia óptica y un espectro de emisión
muy estrecho que da lugar a luz coherente.
Figura 23.- Espectro de emisión de un láser a 1500 nm.
En un dispositivo láser, a partir de cierta densidad de corriente, la ganancia óptica
excede a las pérdidas y la emisión pasa de espontánea a estimulada. La corriente a la que se
produce el cambio se denomina corriente umbral. Esta corriente puede ser relativamente
baja, entre 50 y 150 mA. En estas condiciones la curva de la potencia emitida en función de
la corriente de polarización es totalmente distinta a la curva presentada por un diodo LED
como se puede apreciar en la figura 24.
Figura 24.- Potencia emitida por un láser.
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A diferencia de los fotoemisores LED, los fotoemisores LASER tienen un espectro de
emisión mucho más estrecho (2 nm) cuando se polarizan por encima de una corriente
umbral. En este caso al ser tan pequeña la porción de longitudes de onda emitidas, se puede
hablar de luz coherente. Cuando el LASER trabaja por debajo de esa corriente umbral, las
características espectrales son similares a las del LED.
La luz de este tipo de láser puede acoplarse fácilmente a una fibra multimodo acoplando
el rayo del láser contra el extremo del núcleo de la fibra, que tiene un diámetro mucho
mayor; también puede acoplarse a una fibra monomodo.
Detectores
Básicamente el detector es un dispositivo que convierte fotones en electrones. Así el
fotodetector es el elemento que reconvierte una señal óptica en señal eléctrica, realizando la
función inversa al fotoemisor. Se trata, entonces, de un transductor óptico-electrónico.
En las comunicaciones ópticas se utilizan como fotoreceptores los fotodiodos. Estos
puede clasificarse en función de su construcción en:
-
Fotodiodos PN
Fotodiodos PIN
Fotodiodos Schottky
Fotodiodos Avalancha
La mayor parte de sistemas de fibra óptica instalados usan fotodiodos PIN y los
fotodiodos de avalancha (APD)
Fotodiodo PIN
El fotodiodo PIN es el detector más utilizado en los sistemas de comunicaciones
ópticas. Es relativamente fácil de fabricar, altamente fiable, tiene bajo ruido y es compatible
con circuitos amplificadores de tensión. Además es sensible a un gran ancho de banda
debido a que no tiene mecanismo de ganancia.
El diodo PIN se compone básicamente de unas zonas p y n altamente conductoras junto
a una zona intrínseca poco conductiva. Se trata de una unión p-n algo especial, entre la zona
p (huecos) y n (electrones) se intercala una zona intrínseca formada por un compuesto de
InGaAs donde se generan pares electrón- hueco cuando colisionan fotones en dicha zona.
Para conseguir la generación de pares electrón-hueco, el diodo PIN debe estar
polarizado en inversa con el fin de que las cargas generadas en la zona intrínseca sean
aceleradas por el campo eléctrico presente entre las zonas p y n. Esto crea un flujo de
corriente, proporcional al número de fotones captados (energía luminosa recibida), que se
dirige a los electrodos. El proceso es rápido y eficiente. Como no hay mecanismo de
ganancia, la máxima eficiencia es la unidad y el producto ganancia por ancho de banda
coincide con ésta última.
En la figura 25 se representa una sección del semiconductor PIN y su circuito eléctrico
equivalente.
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Figura 25.- Sección de un diodo PIN y esquema eléctrico equivalente.
Fotodiodo APD
El fotodiodo de avalancha APD de la figura 26 es similar al fotodiodo PIN en cuanto a
que trabaja polarizado en inversa. Pero a diferencia de los diodos PIN, los APD tienen que
ser polarizados a un alto voltaje (150-300 V) para conseguir el efecto de avalancha.
El efecto avalancha se alcanza cuando el campo eléctrico creado por la elevada tensión
acelera fuertemente los portadores, presentes en la zona intrínseca, de manera que
colisionan con átomos que componen la estructura cristalina del semiconductor.
Las colisiones ionizan los átomos, produciéndose nuevos pares electrón-hueco, debido a
que los portadores llevan la suficiente energía para que los electrones pasen de la banda de
valencia a la banda de conducción. Estos portadores secundarios a su vez vuelven a generar
más portadores, repitiéndose el proceso efecto avalancha. Esta ionización por impacto
determina la ganancia interna del dispositivo o ganancia de avalancha.
Figura 26.- Estructura de un fotoreceptor de avalancha.
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De hecho el efecto de avalancha en los fotodiodos APD puede entenderse como una
amplificación de la corriente M generada por los fotones que inciden en el dispositivo.
La ganancia de un APD tiene influencia sobre el ancho de banda. El máximo ancho de
banda se da para ganancia unidad. Con ganancias más elevadas, el ancho de banda se
reduce debido al tiempo necesario para que se forme la fotoavalancha.
A causa de su mayor ganancia los APD tienen mayor sensibilidad que los diodos PIN,
esto los hace muy atractivos para receptores de comunicación.
A pesar de sus inmejorables propiedades de sensibilidad y ancho de banda existen
ciertas limitaciones que se tienen que tener presentes a la hora de realizar un diseño:
- El factor de multiplicación M de la figura 27 depende fuertemente del voltaje
inverso aplicado y de la temperatura, lo que hace dificultoso alcanzar una
ganancia estable. Un compromiso típico entre la ganancia y la estabilidad es M
entre 50 y 100.
Figura 27.- Factor de multiplicación del APD en función de V.
Otro inconveniente es la falta de linealidad debido a la caída de tensión en la resistencia
de carga y de la dependencia de M con el voltaje.
Cuando no hay luz también se genera corriente, la denominada corriente de oscuridad
esto da lugar a un ruido adicional y limita el nivel de detección de mínimo. La corriente de
oscuridad también depende del voltaje aplicado y, por lo tanto, del factor de multiplicación.
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En conclusión, los APD son muy buenos receptores en cuanto a sensibilidad y ancho de
banda, pero requieren una cierta complejidad en su polarización. Debe de aplicarse
tensiones elevadas para conseguir el factor de multiplicación M. También es necesaria una
cuidada polarización, realimentación y, a veces, estabilización de la temperatura para
prevenir averías o sobrecargas.
SISTEMAS DE FIBRA OPTICA
Composición
Los sistemas de fibra óptica están compuestos como se muestra en la figura 28 por un
transmisor, cuya misión es la de convertir la señal eléctrica en señal óptica susceptible de
ser enviada a través de una fibra óptica. En el extremo opuesto de la fibra óptica se
encuentra el receptor, cuya finalidad consiste en convertir la señal óptica en señal eléctrica
nuevamente.
El transmisor puede emplear un LED o un diodo láser como elemento de salida. A este
elementos se los denomina convertidores electro-ópticos (E/O).
El receptor consiste en un diodo PIN o un APD, que se acopla ala fibra óptica. Se le
denomina convertidor opto-electrónico (O/E).
Figura 28.- Sistema de fibra óptica.
En muchas ocasiones es necesario intercalar, entre el emisor y el receptor, un circuito
repetidor que compense las pérdidas originadas por la atenuación. Este dispositivo puede
ser un amplificador óptico, opera solo en el dominio óptico (no hay interconversión de
fotones a electrones) o un amplificador electrónico. Este último necesita la conversión de
fotones a electrones y después a fotones.
Modulación
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La luz. al igual que cualquier otra radiación puede transmitir información de un punto a
otro del espacio. El color que luce en un semáforo es capaz de controlar el tráfico de toda
una ciudad.
Conocemos la antigüedad de una estrella por su color. La radiación
electromagnética que se transmite a través de billones de kilómetros hasta la Tierra nos da
información de la composición exacta de una estrella. Un 90 por ciento de la información
que recibe un ser humano se realiza a través de su visión, procesando en su cerebro los
billones de pixeles de que está compuesta una imagen.
Al igual que en la naturaleza, existen distintas formas de transmitir información
utilizando la luz. En las comunicaciones por fibras ópticas, la luz ha de transmitir la
información procedente de una señal eléctrica. De hecho los fototransmisores LED o
LASER son transductores electro-ópticos, pues convierten una señal eléctrica en una señal
óptica que contiene la misma información. De forma semejante aun micrófono que
convierte las ondas sonoras en señales eléctricas.
Esta información puede transmitirse de distintas formas, dependiendo de los parámetros
de la luz que transmitan la información. Básicamente son dos:
-
Intensidad luminosa modulación de amplitud, mediante la variación de la
intensidad de luz generada por el emisor.
- Longitud de onda (λ) modulación de frecuencia, mediante variación del color de
la luz generada por el emisor.
La tecnología actual permite transmitir señales eléctricas modulando la intensidad de
luz de una forma muy sencilla. Contrariamente a la modulación de intensidad, la
modulación por variación de la longitud de onda es más difícil de conseguir: debido a la
dificultad de obtener señales luminosas espectralmente puras y que al mismo tiempo
puedan ser moduladas en frecuencia.
Degradaciones
El tipo de modulación más empleado es el de amplitud, modulando la intensidad de luz
generada por el emisor. Las no linealidades de los emisores y receptores al convertir las
señales eléctricas a ópticas y viceversa, así como las fuentes de ruido que se sobreponen a
la señal en los sistemas típicos de fibra óptica hacen que este sistema sea especialmente
apropiado para la transmisión de señales digitales, que corresponde a los estados de
encendido-apagado del emisor. No obstante también es posible transmitir señales
analógicas.
La señal óptica se propaga a través de la fibra óptica se degrada, básicamente, por la
atenuación y dispersión (modal y/o cromática). Entonces, es preciso regenerar la señal
transmitida. El mejor método, hoy en día, consiste en procesar la señal de forma eléctrica.
Por lo tanto, los conversores E/O y O/E son componentes indispensables en un repetidor
óptico. El amplificador e igualador de la señal eléctrica son similares a los de los sistemas
de transmisión convencionales.
Señales analógicas y digitales
Al igual que en las comunicaciones que utilizan otros medios, las señales eléctricas a
transmitir en un sistema de comunicaciones ópticas pueden ser analógicas o digitales. En el
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primer caso, las variaciones de la intensidad óptica serán continuas y proporcionales a las
variaciones de tensión de la señal eléctrica. En el caso de la transmisión de señales
digitales, la luz emitida tendrá unos valores discretos de intensidad.
A pesar que los sistemas ópticos se suelen emplear más para la transmisión de señales
digitales, existen también algunas aplicaciones importantes en el campo del vídeo y audio
donde se transmiten señales analógicas.
Cuando se transmiten señales de naturaleza analógica es especialmente necesario
polarizar adecuadamente el diodo para que la modulación sea lineal y no se produzcan
alteraciones (distorsiones) de la señal. Ello significa que el diodo LED fotoemisor deberá
de estar polarizado en una zona de máxima linealidad y que permita a la vez la máxima
profundidad de modulación. En la figura 29 aparecen distintas polarizaciones que podrían
causar una mala transmisión de la señal.
Figura 29.- Polarizaciones incorrectas en un fotoemisor LED.
Si la señal a transmitir es de naturaleza digital también conviene polarizar
apropiadamente el diodo, no para evitar distorsiones, sino para mejorar la respuesta
temporal transitoria del estado de encendido/apagado y apagado/encendido.
Transmisión de señales de audio
Los sonidos audibles tienen una frecuencia que oscila entre 15 y 20 kHz. Las señales
cuya frecuencia se encuentra en este intervalo se llaman señales de audiofrecuencia. No es
frecuente que los sistemas de comunicaciones por fibras ópticas transmitan directamente a
estas frecuencias, pues la fibra óptica permite transmitir información a frecuencias más
elevadas (del orden de GHz).
Cuando se debe transmitir señales de audio el sistema de transmisión óptico convierte
dichas señales en señales digitales que permiten transmitir cientos o miles de canales de
audio por una misma fibra.
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No obstante si existen algunas aplicaciones donde se utiliza la fibra óptica como medio
de transmisión de señales de audiofrecuencia en banda base. En algunos equipos de
reproducción de sonido de alta fidelidad como el compact disc o DVD, se utiliza la fibra
óptica para transmitir la señal de audiofrecuencia al amplificador. Con este sistema se
consigue proteger la señal de audiofrecuencia a posibles radiointerferencias y también
permite aumentar la longitud del enlace reproductor- amplificador sin producir un aumento
considerable de las pérdidas.
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