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DEPARTAMENTO DE COMUNICACIÓN
NOTA DE PRENSA
Venter pronuncia la primera conferencia del ciclo de la Fundación
BBVA ‘El Genoma Global’
Craig Venter, promotor de la secuenciación del
Genoma Humano, expone en la Fundación BBVA sus
recientes hallazgos sobre el genoma de los mares

El proyecto del Venter Institute pretende secuenciar los genomas de más
de 100 microorganismos marinos considerados clave para comprender el
papel de los microbios en la ecología de los océanos

Los resultados de las investigaciones realizadas en el Mar de los Sargazos
han permitido identificar 1.800 especies de bacterias –de las cuales 150 eran
desconocidas– y más de 1,2 millones de genes nuevos
3 de octubre de 2005. El Dr. Craig Venter, reconocido internacionalmente como
el promotor de la secuenciación del Genoma Humano, expone hoy en la Fundación
BBVA los hallazgos más recientes de un ambicioso proyecto de investigación que
se está llevando a cabo en el Venter Institute con el objetivo de secuenciar el
genoma de las poblaciones microbianas de los océanos.
La conferencia de Craig Venter inaugura en Madrid el ciclo El Genoma Global,
organizado junto a la Estación Experimental del Zaidín (CSIC), para dar a conocer
los últimos descubrimientos en el campo de la genómica ambiental.
Con este programa de conferencias, que se celebrará a lo largo del próximo año
en Madrid, Bilbao, y Granada, la Fundación BBVA tiene como objetivo exponer en
el entorno español las posibilidades científicas, biotecnológicas y empresariales
que se derivan del acceso al gran reservorio de diversidad genética contenida en
el mundo microbiano.
La genómica medioambiental es un campo emergente de investigación en Estados
Unidos, Europa y Japón, que no sólo revelará nuevas e interesantes funciones de
los microorganismos, sino que permitirá descifrar las bases de la plasticidad y
capacidad evolutiva de los microbios y hará posible un amplio abanico de
desarrollos tecnológicos. Los avances de la genómica y metagenómica podrían
facilitar, además, la reducción de la contaminación y la generación de nuevos
biocombustibles.
EL GENOMA DE LOS MARES
Los microorganismos, cuya biomasa supera a la de todos los animales y plantas
visibles del planeta, son responsables de la operación de los ciclos biogeoquímicos
esenciales para la vida en la tierra y sus océanos, determinan la productividad del
suelo y la calidad del agua, y son fundamentales para el mantenimiento del clima
global de la tierra. Los microbios son, además, los responsables de la mitad del
aporte total de oxígeno del planeta y tienen el potencial de generar nuevas formas
de energía limpias y seguras.
El conocimiento del mundo microbiano es imprescindible para la energía y el clima
del futuro, para desarrollar modos de vida sostenible y para entender la propia
vida. Sin embargo, el conocimiento de esos microorganismos está limitado por la
incapacidad de los actuales métodos científicos para cultivar muchos de ellos en el
laboratorio.
Para salvar esta limitación, el Venter Institute, que dirige el Dr. Craig Venter, ha
puesto en marcha el ‘Marine Microbe Genome Project’ para secuenciar al azar y en
masa los genomas de las poblaciones microbianas de los océanos, recogidas
mediante filtración de aguas saladas, con el objetivo de descubrir nuevas especies,
comprender mejor la biodiversidad microbiana, descubrir nuevos genes de
importancia ecológica y establecer una base de datos de libre acceso que pueda
ser utilizada por los científicos de todo el mundo.
El equipo del Dr. Venter está utilizando los métodos más modernos de la
metagenómica para examinar comunidades enteras de microorganismos recogidos
del mar e identificar los genes que les permiten capturar energía del sol, eliminar
el dióxido de carbono del aire, absorber carbón orgánico de otros organismos y
determinar los ciclos del nitrógeno en los diferentes ecosistemas.
El proyecto, que se inició en el Mar de los Sargazos (Islas Bermudas), se ha
ampliado, como consecuencia del éxito de esta primera expedición, a la toma de
muestras en todos los océanos del planeta con el objetivo de secuenciar los
genomas de más de 100 microorganismos marinos considerados clave para
comprender el papel de los microbios en la ecología de los océanos (en la
actualidad sólo se dispone de la secuenciación del genoma completo de 10
especies de microbios marinos); los científicos del Venter Institute colaboran
asimismo con diferentes centros de investigación internacionales para secuenciar
también los microorganismos marinos recogidos en colecciones científicas de todo
el mundo. El proyecto está dando lugar a la obtención de la más amplia
información biológica jamás conseguida antes.
EN EL MAR DE LOS SARGAZOS SE ENCONTRARON 150 BACTERIAS DESCONOCIDAS Y
1,2 MILLONES DE GENES NUEVOS
La primera expedición del barco oceanográfico ‘Sorcerer II’ tomó alrededor de 200
litros de muestras de agua, en las que se identificaron 1.800 especies de
bacterias, de las cuales 150 eran desconocidas, y más de 1,2 millones de genes
nuevos en el Mar de los Sargazos, un hábitat que los científicos consideraban
hasta ese momento de baja biodiversidad.
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Uno de resultados más importantes obtenido del estudio de las muestras
recogidas en el Mar de los Sargazos es el descubrimiento de alrededor de 800
variaciones del gen que produce el fotorreceptor ‘rhodopsin’. Este hallazgo ha
cuadruplicado el número de fotorreceptores conocidos por la ciencia, ya que en la
actualidad sólo se han caracterizado algunas decenas de fotorreceptores en
microorganismos y sólo se conoce un total de 200 fotorreceptores en todas las
especies –incluida la humana, en la que se localizan en la retina y son
responsables de la visión.
Este descubrimiento puede significar, según los investigadores del Venter
Institute, que al menos la mitad de las nuevas especies descubiertas utilicen algún
tipo de fotobiología, lo que podría explicar la diversidad de especies en un entorno
en el que los nutrientes son escasos. Un mejor conocimiento de estos genes
fotorreceptores podría ser muy importante para las investigaciones que exploran
los mecanismos de la fotosíntesis como posible fórmula para producir hidrógeno
como fuente de energía eficiente y económica.
La segunda campaña del ‘Sorcerer II’, iniciada en agosto de 2003 en Nova Scotia
(Canadá) y que circunnavegará el planeta tiene, según el Dr. Venter, el potencial
de descubrir decenas de miles de nuevas especies microscópicas y decenas de
millones de genes nuevos. “El campo de la genómica ambiental tiene la capacidad
de revolucionar la forma de estudiar nuestros océanos, suelos y ecosistemas”,
asegura Craig Venter, ya que a partir de muestras relativamente pequeñas de
suelo o de agua, y utilizando las herramientas y técnicas de secuenciación
‘shotgun’, es posible identificar y caracterizar enormes cantidades de
microorganismos invisibles que viven en nuestro medio ambiente.
Las áreas en las que se realiza la toma de muestras han sido escogidas por
microbiólogos marinos de todo el mundo, teniendo en cuenta criterios científicos,
geográficos y de potencial interés biológico. Hasta el momento se han recogido
muestras en las costas de Canadá y Estados Unidos, el Golfo de México, el canal
de Panamá, las Islas Galápago, la Polinesia francesa, Nueva Caledonia, Papua,
Nueva Guinea, la Gran Barrera de Arrecifes y Madagascar, entre otros lugares. El
‘Sorcerer II’ tiene previsto dirigirse en los próximos meses a Sudáfrica, la
desembocadura del Amazonas y el mar Caribe, antes de completar una vuelta al
mundo en la que se han recogido muestras de agua marina aproximadamente
cada 300 kilómetros.
J. CRAIG VENTER
El Dr. J. Craig Venter es uno de los científicos más destacados a nivel internacional
por sus aportaciones a la investigación del genoma. Es fundador y presidente del
Instituto J. Craig Venter y de la Fundación para la Ciencia J. Craig Venter. Obtuvo
la licenciatura en Bioquímica y el doctorado en Fisiología y Farmacología por la
Universidad de California en San Diego. En 1992 fundó el Instituto para la
Investigación Genómica (TIGR). Allí, él y su equipo descifraron el genoma del
primer organismo de vida libre, la bacteria ‘Haemophilus influenzae’, siendo los
primeros en aplicar la nueva técnica ‘shotgun’ para secuenciar de una vez el
3
genoma completo. El Dr.Venter es reconocido internacionalmente como el
promotor de la secuenciación del genoma humano.
Autor de más de 200 artículos de investigación, ha publicado recientemente varios
trabajos acerca de sus nuevos hallazgos científicos, entre los que destacan un
estudio sobre un genoma sintético conocido como phiX 174 sintético aparecido en
los ‘Proceedings of the Nacional Academy of Science’, y la caracterización de los
genes del Mar de los Sargazos publicada en la revista ‘Science’.
Además, Venter ha recibido numerosos títulos honorarios y galardones científicos,
entre otros el Premio Príncipe de Asturias a la Investigación Científica 2001, el
Premio Paul Ehrlich 2001, el Premio Internacional de la Fundación Gairdner 2002 y
el Premio Ludwig Darmstaedter. Es miembro de diversas organizaciones científicas
de prestigio, entre ellas la Academia Nacional de Ciencias de EE UU y la Academia
Estadounidense de las Artes y las Ciencias.
PRÓXIMAS CONFERENCIAS
CIENTÍFICO
Peter Greenberg
CONFERENCIA
“Sociomicrobiology:
molecular
the
CIUDAD, FECHA
genetic
determinants
of
and Madrid, 23 de febrero
bacterial Granada, 25 de febrero
communication and group behavior”
Martin Keller
“Microbial cultivation in the genomic Bilbao, 16 de marzo
area: what is coming next?”
Kenneth Timmis
“Funny protein from funny bugs living Madrid, 20 de abril
in funny places”
Soeren Molin
“Chronic
Granada, 21 de abril
infectations
&
adaptation”
James Tiedje
microbial Madrid, 11 de mayo
Granada, 12 de mayo
“Genomic of closely related strains for Bilbao, 15 de junio
insights into phenotype”
Perry McCarty
Granada, 17 de marzo
“Application
of
unique
Granada, 16 de junio
biological Madrid, 28 de septiembre
proceses for control of environmental Granada, 29 de septiembre
contaminants”
Rudolf Amann
“Marine microbial ecology: from genes Madrid, 28 de septiembre
to genomes”
Jacob Kristjansson
“Genemining
Granada, 29 de septiembre
thermophilic
and viral genomes”
bacterial Bilbao, 16 de noviembre
Granada, 17 de noviembre
Si desea más información, puede ponerse en contacto con el Departamento de
Comunicación de la Fundación BBVA (91537 66 15 y 94 487 46 27)
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