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LECTURA
“Los hornos de microondas: trabajo de las moléculas polares”
Figura, Kotz J, Química y reactividad química, pagina 367
Las microondas son una forma de radiación electromagnética, son generadas por un magnetrón que fue
inventado durante la Segunda Guerra Mundial al mismo tiempo que se desarrollaba la tecnología del radar. El
magnetrón es un cilindro hueco encerrado en un imán con forma de herradura. En el centro del cilindro hay una
barra como cátodo. Las paredes del cilindro tienen la función de un ánodo. Cuando se calienta, el cátodo emite
electrones que viajan hacia el ánodo. El campo magnético obliga a los electrones a moverse en una trayectoria
circular. Este movimiento de partículas cargadas genera microondas, que se ajustan a una frecuencia de 2.45
GHz (2.45 y 109 Hz) para cocinar. Las aspas giratorias de un ventilador hacen que las microondas lleguen a
todas las partes del horno.
La acción de cocinar en un horno de microondas es el resultado de la interacción entre el componente del
campo eléctrico de la radiación con las moléculas polares, generalmente moléculas de agua, en los alimentos.
Todas las moléculas están girando a temperatura ambiente. Si la frecuencia de la radiación y la frecuencia de la
rotación molecular son iguales, es posible transferir energía desde las microondas hacia las moléculas polares.
Como resultado, las moléculas giran con mayor rapidez. Esto sucede en estado gaseoso. En estado condensado
(por ejemplo, en los alimentos) una molécula no puede girar libremente. Sin embargo, experimenta una torca
(una fuerza que ocasiona la rotación) que tiende a alinear el momento bipolar de la molécula con el campo de
oscilación de la microonda. Como consecuencia, se produce fricción entre las moléculas y esto hace que se
calienten los alimentos.
La razón por la que un horno de microondas permite cocinar los alimentos tan rápido es porque las moléculas
no polares no absorben la radiación y por tanto alcanzan diferentes partes de los alimentos al mismo tiempo.
(Dependiendo de la cantidad de agua presente, las microondas pueden penetrar en los alimentos a varias
pulgadas de profundidad). En un horno común, el calor llega a la parte central de los alimentos sólo por
conducción (es decir, por transferencia de calor desde las moléculas de aire caliente hacia las moléculas más
frías de los alimentos, capa por capa), lo que se efectuaría lentamente.
Los siguientes puntos son importantes en el funcionamiento de un horno de microondas. Los recipientes de
plástico o de vidrio Pirex no contienen moléculas polares y, por tanto, no se ven afectados por la radiación de
las microondas. (El poli estireno y algunos plásticos no deben utilizarse en los hornos de microondas porque se
funden al calentarse los alimentos). Por otra parte, los metales reflejan las microondas, con lo cual protegen los
alimentos y hacen que regrese energía suficiente a la fuente emisora de manera que sufre una sobrecarga.
Como las microondas inducen una corriente en el metal, se producen chispas que brincan entre el contenedor y
la parte alta o las paredes del horno. Por último, a pesar de que las moléculas de agua en el hielo están fijas en
cierta posición y no giran, es posible descongelar los alimentos en un horno de microondas. Lo que sucede es
que a temperatura ambiente se forma con rapidez una fina película de agua sobre la superficie del alimento
congelado y las moléculas de dicha película, que si pueden moverse, absorben la radiación e inician así el
proceso de descongelamiento.
Chang R, Química, 7ª. Edición, página 382