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BROTE DE SÍNDROME HEMOLÍTICO URÉMICO PROVOCADO POR CEPAS
ENTEROTOXÍGENAS DE ESCHERICHIA COLI
En las últimas semanas se ha venido desarrollando un brote de
infecciones intestinales que evolucionaron a síndrome hemolítico
urémico y que ha provocado, desde mediados de mayo hasta el día 3
de junio, 18 muertos y más de 1.600 afectados en Alemania,
fundamentalmente en torno a la ciudad de Hamburgo. Asimismo, se
han descrito casos puntuales en otros países de Europa, incluyendo
Suecia (donde se ha registrado un muerto hasta la fecha), Gran Bretaña
y España, entre otros. En Estados Unidos se han confirmado dos casos.
La causa de este síndrome hemolítico urémico de carácter
excepcionalmente grave parece ser una cepa específica de
Escherichia coli, cuyo genoma ha podido ser descifrado muy
recientemente, lo que ha permitido determinar que se trata de una
cepa nueva mutante, fruto de la recombinación genética. Según han
determinado científicos del Instituto de Genómica de Pekín, que están
colaborando con la Universidad alemana de Hamburg-Eppendorf, que
aseguran que el patógeno que está actuando en Alemania comparte
un 93% de similitudes genéticas con la variedad EAEC55989, aislada
hasta la fecha en África central y relacionada con casos graves de
diarrea. La secuenciación del genoma indica que se trata de una cepa
O104, que ha adquirido secuencias específicas, similares a las
implicadas en la patogenicidad y colitis hemorrágica y en el síndrome
hemolítico urémico. Según la Organización Mundial de la Salud, la
secuenciación genética de la esta cepa señalaría dos mutaciones en
genes clave que explicarían la gravedad del actual brote.
Se ignora en este momento cuál es la cadena de transmisión de esta
cepa intensamente enterotoxígena, aunque parece, en principio, ser de
origen alimentario vegetal (hortalizas frescas) o animal (carnes o leche),
pero no se descarta incluso la contaminación de agua embotellada u
otros posibles vehículos. Lo que parece haber quedado demostrado es
que esta cepa no está presente en los pepinos y otras hortalizas
procedentes del sur de España (Almería y Málaga), tal como
inicialmente habían asegurado las autoridades alemanas. Por ello, el
Ministerio de Sanidad, Política Social e Igualdad planteará al Comité
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Permanente de la Cadena Alimentaria y Sanidad Animal de la Unión
Europea, en su próxima reunión del día 10 de junio, que revise estos
protocolos para mejorar su eficacia.
Síndrome hemolítico urémico
Se trata de una complicación de la infección provocada por
determinadas cepas productoras de enterotoxinas de Escherichia coli,
agrupadas como Escherichia coli enterohemorrágicas (EHEC, por sus
siglas en inglés). Dichas toxinas son conocidas como toxinas de Shiga
por su semejanza con las toxinas producidas por Shigella dysenteriae,
que muestran una especial agresividad sobre los glóbulos rojos y las
estructuras renales. Por ello, las EHEC productoras de estas toxinas se
conocen como STEC (E. coli productoras de toxina de Shiga) o también
VTEC (E. coli productoras de verocitotoxina). Las toxinas Shiga actúan
inhibiendo la síntesis proteica celular a través de un mecanismo similar al
de la ricinotoxina, actuando como una N-glucosidasa que fragmenta
bases nucleicas del ARN ribosomal, deteniendo la síntesis de proteína.
El brote surgido en Alemania es inusual por su desarrollo muy rápido y
por afectar a un elevado número de adultos (la mayoría de los casos
corresponden a mayores de 18 años), sobre todo mujeres (2:1). No
obstante, también ha habido casos en niños en edad escolar.
Aunque en condiciones normales, el organismo suele ser capaz de
eliminar una infección digestiva por cepas patógenas de E. coli, la
presencia de cepas especialmente virulentas desbordfa los mecanismos
de defensa y provoca cuadros diarreicos hemorrágicos característicos
que no son sensibles al tratamiento con antibióticos. Obviamente, las
diarreas asociadas a cuadros toxiinfeccionsos no deben ser tratadas
con antidiarreicos, ya que ello retrasaría la eliminación fecal de los
microorganismos causantes, concentrando la producción de
enterotoxina y agravando y prolongando aún más el proceso. Tampoco
es recomendable el uso de antibióticos, dado que podrían destruir la
flora intestinal, la cual es imprescindible para luchar contra el germen
patógeno y, por otro lado, las cepas enterotoxígenas no suelen ser
sensibles a la mayoría de los antibióticos convencionales. Por ello, los
cuadros diarreicos deben ser tratados exclusivamente para prevenir la
deshidratación del paciente, utilizando suero por vía IV.
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El síndrome hemolítico urémico es una patología potencialmente mortal,
caracterizada por la aparición de insuficiencia renal aguda (que se
manifiesta con la presencia de urea en la sangre: uremia), anemia
hemolítica y disminución del número de plaquetas (trombocitopenia). Es
considerado como la causa más frecuente de insuficiencia renal aguda
en niños pequeños y puede causar graves complicaciones neurológicas
(convulsiones, accidentes cerebrovasculares y coma) en el 25% de los
casos, y secuelas renales crónicas, generalmente leves, en
aproximadamente un 50% de los supervivientes.
Los síntomas de la enfermedad consisten en cólicos abdominales y
diarrea, que puede ser sanguinolenta. También puede haber fiebre y
vómitos. La mayoría de los pacientes se recuperan en 10 días, aunque
en algunos casos la infección puede ser mortal.
Las STEC o EHEC pueden crecer en un rango de temperaturas que van
desde lo 7º hasta los 50º, con un óptimo a los 37º. Algunas cepas
pueden crecer en entornos ácidos, con un pH de 4,4, y toleran
relativamente bien los sustratos con bajo contenido en agua (1%). Se
encuentran frecuentemente en el intestino de los animales, sobre todo
de los rumiantes, de donde pueden pasar a contaminar a alimentos,
especialmente carne picada cruda o poco cocinada, leche sin hervir,
agua contaminada, y hortalizas. La cocción de los alimentos hasta que
alcancen una temperatura uniforme de 70 °C, la utilización de
radiacción o la desinfección de hortalizas y frutas crudas mediante
lavado cuidadoso y el remojo – durante al menos 10 minutos – en
soluciones de hipoclorito no excesivamente diluidas, destruyen estas
bacterias. El serotipo más comúnmente implicado de EHEC en
problemas de salud pública es el O157:H7, aunque hay otros implicados
en brotes esporádicos de infecciones alimentarias, como el ya citado
O104:H21.
Las medidas para prevenir las infecciones por STEC son similares a las
recomendadas frente a otras enfermedades transmitidas por los
alimentos, y en particular una buena higiene en la preparación de los
alimentos. En concreto, se recomienda encarecidamente el lavado
frecuente de las manos, sobre todo antes de preparar o consumir
alimentos y después de defecar, especialmente en el caso de quienes
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cuiden de niños pequeños o de quienes estén inmunodeprimidos,
puesto que la bacteria puede transmitirse de persona a persona, así
como a través de los alimentos, el agua y el contacto directo con
animales. La duración de la excreción de EHEC en adultos es de
aproximadamente una semana, pero puede ser mayor en niños.
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Esta especie está formada por bacilos Gram negativos, catalasa
positivos y oxidasa negativos, no formadores de esporas, anaerobios
facultativos con un amplio rango de incubación, inmóviles o móviles
mediante flagelos peritricos y con necesidades nutricionales sencillas.
Aunque es susceptible de provocar colibacilosis, es la especie
bacteriana predominante de la microbiota normal del aparato
digestivo de la mayor parte de los animales, incluyendo al hombre.
Entre los serotipos más frecuentemente aislados de toxiinfecciones
alimentarias por Escherichia coli el más común es el O157:H7; el
O104:H21 es considerado un serotipo infrecuente. Una de las
características de estas cepas es su capacidad de adherirse a la
superficie a los alimentos contaminados, formando películas o biofilms,
para lo cual E. coli emplea flagelos, pilis y proteínas de membrana.
Cuando ya está unida a la superficie pierde sus flagelos e incrementa la
producción de sustancias poliméricas extracelulares, lo que proporciona
una mayor resistencia a la desinfección mediante soluciones de
hipoclorito.
Según el Comité Científico de la Agencia Española de Seguridad
Alimentaria y Nutrición (AESAN), la formación de biofilms es una
estrategia adaptativa de los microorganismos que permite incrementar
sus posibilidades de supervivencia en el medio ambiente y supone la
aparición de un nuevo concepto de “bacteria” como organismo
unicelular que puede ser capaz de formar estructuras complejas con
interrelaciones entre sus individuos que están muy próximas al
comportamiento de los organismos pluricelulares. Una consecuencia de
la formación de estas estructuras es que los métodos habituales de
control y eliminación (desinfectantes, antibióticos, etc.) de las formas
libres (planctónicas) de las bacterias se muestran a menudo ineficaces
contra las bacterias del biofilm.
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El Comité Científico de la AESAN considera que los biofilms no son una
rareza, si no que representan una forma habitual de crecimiento de las
bacterias en la naturaleza, por lo que tienen un enorme impacto en
diversos aspectos de la vida humana con múltiples implicaciones tanto
sanitarias como tecnológicas. Además, la mayoría de las especies
bacterianas tienen la capacidad de formar biofilms, aunque algunos
géneros lo forman más fácil y rápidamente que otros, como es el caso
de
Pseudomonas,
Listeria,
Enterobacter,
Escherichia
coli,
Flavobacterium, Alcaligenes, Staphylococcus y Bacillus. En un ambiente
de procesado de alimentos, la microbiota existente probablemente esté
formada por una mezcla de muchas especies, sin que se sepa con
seguridad si la presencia de unas especies u otras es fruto de un
fenómeno de selección natural.
REFERENCIAS
-
Organización Mundial de la salud. www.who.int
-
Ministerio de Sanidad, Política Social e Igualdad. www.msps.es
-
Comité Científico de la AESAN. Informe del Comité Científico de la
Agencia Española de Seguridad Alimentaria y Nutrición (AESAN)
en relación a los biofilms y su repercusión en la seguridad
alimentaria. Revista del Comité Científico de la AESAN, Nº 12.
Madrid, 2010; pp 37-62
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